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Quand on pense transport au Japon, c'est le train qui vient immédiatement à l'esprit tant il est populaire et popularisé par les blogueurs. Pourtant le bus est une alternative intéressante pour de longues distances, se déplacer entre les villes ou se rendre dans différentes régions. Bien qu'ils soient lents par rapport aux shinkansen, les autobus ont l'avantage d'être très économiques.

Compagnies d'autobus routiers

Le Japon est couvert par un réseau dense de lignes de bus qui circulent jour et nuit. Chaque préfecture et chaque grande ville est desservie par au moins une compagnie qui assure la liaison avec les autres régions du pays. Sur certaines liaisons populaires, en provenance ou à destination de Tokyo, de nombreuses compagnies sont en concurrence les unes avec les autres.

Il existe ainsi des dizaines de sociétés d'autobus routiers au Japon, soit nationales, soit régionales. Cependant la plupart n'ont pas de site internet en anglais, ce qui les rend peu pratiques pour les voyageurs ne parlant pas japonais. Je ne retiendrais ainsi que les deux suivantes :

  • Les Autobus JR faisaient à l'origine partie de la compagnie éponyme de chemins de fers nationaux. Sous cette appellation sont regroupées en fait huit compagnies qui se répartissent le territoire national. Mais en tant que simple voyageur, vous pouvez considérer cela comme une compagnie unique. Ce n'est pas la compagnie la moins chère mais elle est intéressante par la facilité d'achat des billets dans n'importe quelle gare JR. Si à l'origine le JR Pass permettait d'utiliser certaines grandes lignes de bus, ce n'est plus le cas. Vous êtes limité à certaines lignes locales ;
  • La compagnie Willer Express est l'un des principaux opérateurs de bus à prix réduit avec un important réseau entre les régions de l'archipel. C'est également l'un des rares opérateurs de bus qui permettent les réservations en ligne en anglais. Mais surtout, la compagnie vend également le Japan Bus Pass, un forfait permettent d'emprunter les lignes quasiment en illimité.
Réseau de bus de la compagnie Willer Expresss

Comment acheter des billets d'autobus

Sur la plupart des itinéraires, vous pouvez choisir un un billet aller simple, un billet aller-retour. Le prix va dépendre à la fois de la distance parcourue mais également de la catégorie de bus. Certains ont des sièges plus grands et confortables, s'inclinant quasiment à l'horizontal. Ainsi une pour un même trajet, vous avez le choix entre différentes classes et donc prix.

Les billets peuvent habituellement être achetés dans les gares auto-routières, par téléphone (mais souvent en japonais seulement), via des agences de voyage ou en ligne (habituellement en japonais seulement).

Les billets pour les bus JR peuvent être achetés directement dans les guichets de la compagnie, largement implantés sur le sol nippon.

Le site de Willer Express, disponible en anglais, permet d'acheter un billet en ligne ce qui s'avère être très pratique. A noter également le site Japan Bus Online qui est une centrale de réservation, intermédiaire de plusieurs compagnies de bus, et qui peut s'avérer une alternative intéressante en terme de destinations.

Tous les trajets longue distance nécessitent des réservations de places à l'avance. Je vous recommande de réserver assez tôt pour les itinéraires populaires et pendant les périodes les plus touristiques. Il est généralement possible d'acheter un billet juste avant le départ à la gare routière, mais avec le risque que le bus soit déjà complet.

Les compagnies d'autobus ont tendance à utiliser les grands terminaux d'autobus situés à proximité des grandes gares ferroviaires ou au centre-ville. Heureusement les sites de réservation en ligne vous affichent une carte du quartier pour localiser précisément la station. N'hésitez pas à vous y référer, aussi pour le départ que pour l'arrivée car certains arrêts sont parfois situés en dehors du centre-ville, et cela peut nécessiter de prendre un autre transport pour rejoindre le centre ville.

Bus de nuit, le bon plan

Outre l'avantage économique du bus, beaucoup circulent la nuit et ceux-ci sont très populaire. D'une part vous ne perdez pas une journée dans le voyage, mais surtout vous économisez une nuit d'hôtel. Tout simplement parce-que vous allez dormir dans le bus.

La plupart des bus de nuit partent vers 10 ou 11 heures du soir, ce qui vous fait arriver au petit matin à votre destination.

Les bus sont confortables mais cela ne remplace pas vraiment un vrai lit. Si vous avez le sommeil léger, ou tout simplement du mal à dormir (arrivez-vous à dormir en avion ?), vous prendrez le risque d'arriver fatigué. C'est vraiment un choix personnel. Si moi je préfère éviter ce type de voyage (j'ai besoin de mes 8 heures dans un vrai lit), je considère également qu'il peut correspondre à un certain type de voyageurs.

Une fois arrivé, n'hésitez pas à laisser vos bagages dans une consigne pour ne pas avoir à les porter toute la journée !

Japan Bus Pass, alternative au Rail Pass

J'ai longuement présenté les avantages du Japan Rail Pass qui permet d'emprunter en illimité les trains de la compagnie éponyme. Seul bémol : son prix élevé. C'est en partie pour répondre aux attente d'un type de voyageur au budget plus serré que la compagnie Willer Express a sorti son équivalent : le Japan Bus Pass.

A l'instant de la version pour le rail, le Japan Bus Pass permet aux voyageurs étrangers d'emprunter tous les bus de la compagnie Willer Express, sur tout le territoire. Les conditions sont les mêmes : être sur le sol nippon dans le cadre d'un voyage touristique, d'une durée maximale de 90 jours, et entrer avec un passeport étranger.

Plusieurs formules sont proposées :

3 jours 5 jours 7 jours
Pass lundi au jeudi 10,000¥ 12,500¥ 15,000¥
Pass All days 12,500¥ 15,000¥

Le système peut sembler complexe mais il est en fait relativement simple :

  • Vous choisissez le nombre de jours pendant lesquels vous voulez voyager gratuitement. Contrairement au JR PASS, ce ne sont pas forcément des jours consécutifs. Avec le pass 3 jours, vous choisissez les 3 jours sur une période maximale de 2 mois ;
  • Le pass du lundi au jeudi ne peut pas être utilisé durant le week-end (vendredi, samedi et dimanche), pour cela vous devez prendre le pass All Days ;
  • Les deux versions du pass ne peuvent pas être utilisés pendant les jours fériés ou bien la Golden Week ;
  • Pour les bus de nuit partant après minuit, comptent pour le jour précédent ;
  • Les pass ne vous permettent pas de voyager sur la catégorie de bus Premium ;

Le Pass est nominatif et ne peut donc pas être prêté. Chaque trajet doit faire l'objet d'une réservation préalable de siège, au moins une heure avant le départ.

Le Japan Bus Pass est ainsi vraiment intéressant car les jours d'utilisation ne sont pas obligatoirement consécutifs.

Avec un Pass 3 jours, vous pouvez ainsi visiter 3 villes du Japon, en y restant plusieurs nuits à chaque fois, pour moins de 80€ de transport.

Confort et commodités à l'intérieur des bus

  • Les sièges sont à la fois confortables et inclinables, ce qui n'est pas une moindre chose pour ceux qui circulent la nuit. On voit de plus en plus apparaitre des autobus haut de gamme avec sièges, qui ressemblent à ceux de le classe affaires dans les avions. Cette classe Premium a naturellement un coût plus élevé, mais votre sommeil ne le mérite-il pas ?.
  • Sur les grandes distances, les autobus sont équipés de toilettes. Il est interdit de fumer, mais il y a heureusement des pauses régulières.

  • Dans certains autobus haut de gamme, vous avec du Wifi et des prises électriques afin de rendre le trajet plus confortable.
  • Evidemment, il y a un coffre à bagage spacieux pour les valises et les sacs de grande taille. Vous serez généralement limité à un ou deux gros bagages par passager. Les sacs plus petits peuvent être emportés dans l'autobus où il y a habituellement des supports au dessus des sièges.

En conclusion, le bus est vraiment une alternative intéressante au train pour ceux qui veulent faire des économies. Ce type de voyage s'adresse à un public généralement jeune mais pas forcément. Les bus haut de gamme visent une clientèle plus élitiste, en proposant un confort supérieur au train.

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