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Comme pour les hôtels ou auberges dans n'importe quel pays, chaque ryokan est différent. Ils vont des maisons modestes apparentées aux chambres d'hôtes, aux hébergements très luxueux où vous vivrez le meilleur de l'hospitalité japonaise.

La plupart des gens ont tendance à associer le ryokan à la campagne japonaise, et c'est sans aucun doute la façon par excellence de vivre un séjour en ryokan.

Les citadins se retirent dans les ryokans ruraux pour se détendre et se ressourcer pendant quelques jours. Les endroits sont généralement très paisibles, l'accent étant mis sur la nature et les beaux jardins, ou les vues sur les ruisseaux et les montagnes environnantes.

Mais Kyoto et d'autres villes japonaises abritent aussi de beaux ryokans traditionnels, donc si vous avez hâte de vivre un ryokan urbain, Kyoto est le meilleur endroit pour le faire.

Bien plus qu'une auberge traditionnelle

Le ryokan fait partie intégrante de la culture japonaise depuis des siècles. Ici, les hôtes peuvent avoir un avant-goût de la vie traditionnelle au Japon.

Les premiers ryokans ont été construits le long de la Tokaido pour les voyageurs allant de la capitale Tokyo et le palais impérial de Kyoto. Les ryokans les plus simples étaient en fait des maisons offrant des chambres supplémentaires pour les voyageurs. D'autres étaient plus élaborés, offrant peu de luxe et une cuisine exquise.

Aujourd'hui, il y a environ 70,000 ryokans au Japon, dont quasiment 2,000 sont des établissements de haute qualité appartenant, et beaucoup sont situés à proximité de sources d'eau chaude (onsen).

Traditionnellement, le onsen est censée purifier le corps et l’esprit et son eau est réputée pour avoir des vertus thérapeutiques grâce aux minéraux qu’elle contient.

Ryokan et onsen vont souvent de pair, ce qui permet de vivre une expérience unique lors d'un voyage au Japon. Je ne peux que vous recommander de tester le onsen de votre ryokan, car ils sont souvent très beaux, mais aussi plus intimes et calmes que les onsen publics.

Se prélasser dans le Onsen du ryokan

Le bain est un élément important de la culture japonaise, et rien n'est plus agréable (et potentiellement déroutant) pour les voyageurs non japonais que l'expérience du bain dans un ryokan.

Une décoration digne des plus belles maisons

La plupart des ryokans gérés par la famille, dans une maison traditionnelle japonaise et c'est cet esprit que je viens y recherche. Je fuis les hôtels des grandes chaînes hôtelières, sans charme et sans âme. Je veux retrouver cette image d'un Japon ancestral, riche d'une culture fascinante.

Cela peut sembler perturbant de devoir enlever ses chaussures en entrant, marcher sur des tatamis, mais il se dégage une chaleur de ces endroits. Les matériaux naturels, la décoration minimaliste, les panneaux coulissants participent à cette ambiance.

Si les chambres des hôtels fourmillent d'objets, les chambres des ryokans brillent par l'absence de superflus.

On est même étonné de voir qu'il n'y a finalement quasiment rien. Mais a-t-on besoin d'autre chose ? Quant à moi, je me contente de peu, à condition que ce soit le meilleur ;-)

Décoration typique d'un ryokan

Les chambres de ryokan varient considérablement selon la taille, le style, le niveau de prix et les goûts du ryokan spécifique. Elles sont presque toujours recouvertes de tatami, avec une table basse au centre de la pièce.

Dans un ryokan, vous êtes au petits soins de vos hôtes

Il y a une chose que j'apprécie quand je rentre d'une journée de promenade, c'est que l'on me demande ce que j'ai vu, si j'ai aimé ce que j'ai vu, où je vais manger le soir. J'ai l'impression d'être au centre de l'attention de mes hôtes.

J'entre dans la chambre, mon yukata tout propre m'attend, je n'ai plus qu'à l'enfiler et me laisser porter par la douceur de vivre. Vêtement léger et confortable, je ne porte que ça au ryokan. Certains le portent même dans la rue, mais je préfère le conserver quand je suis rentré et aller me prélasser au onsen (quand le ryokan en possède un, sinon on bon bain chaud).

Porter un Yukata au Ryokan

Lorsque je séjourne dans un ryokan japonais, une des choses que j'apprécie est de me détendre dans un yukata. C'est une sorte de kimono en coton léger que la plupart des établissements mettent à la disposition des clients.

Et puis il y a toutes ces petites attentions. « Est-ce que vous avez une carte de bus pour vous déplacer dans Kyoto, je peux vous en prêter une ! »

Finalement un ryokan c'est comme à la maison, tout simplement, sauf que je ne m'occupe de rien !

Une cuisine traditionnelle et étonnante

Rappelez-vous de l'origine des ryokans ; des auberges étape pour les voyageurs. Le repas du soir était un moment particulier et on retrouve encore cette hospitalité.

Nombreux sont ceux qui vous proposeront le repas du soir. C'est une succession de petits plats (de 8 à parfois plus de 13), préparés avec des produits de saison. C'est la cuisine Kaiseki.

Pour ceux qui voyagent seul c'est peut-être perturbant car le diner est servi dans la chambre. Vous êtes donc en tête à tête avec votre repas, aucune chance de faire des rencontres. Mais considérez cela comme un moment de calme et de zénitude, un moment pour vous retrouver avec vous-même. Et rien ne vous empêche de sortir après diner (et pourquoi pas aller replonger dans le onsen ?).

Même si vous ne dinez pas sur place, le petit-déjeuner est déjà un moment extraordinaire.

Je me souviens de ce ryokan à Takayama. Petit-déjeuner à partir de 8 heures. J'arrive à 7h55, on me fait comprendre que ce n'est pas encore l'heure ;-)

Et puis les portes s'ouvrent. Devant moi une grande salle, sol en tatami, des panneaux shoji avec une vue sur un magnifique jardin japonais. Je reste sans voix.

Je m'assoie sur le fauteuil zabuton, et on commence à me servir ces petits plats. Du poisson, du boeuf de Hida cuit dans de la sauce Miso. C'est beau pour les yeux, et que dire des saveurs. C'était un moment extraordinaire, pour 90€ la nuit (petit-déjeuner inclus).

Pour moi, un ryokan c'est ça. Ce petit moment de raffinement, de simplicité, où chaque détail compte. Et pour un prix tout à fait accessible.

Diner dans un ryokan, une expérience unique

La cuisine fait partie intégrante de l'expérience du ryokan, et pour la plupart des gens, c'est l'un des points forts. La plupart des séjours comprennent le petit-déjeuner et un dîner kaiseki, tous deux agrémenté d'un éventail de spécialités locales et saisonnières.

Un séjour en ryokan est donc extrêmement relaxant, et c'est une véritable oasis pour les voyageurs comme moi, qui enchainent les visites touristiques. Chaque fois que je revenais, j'étais accueillis avec mes pantoufles, des verres d'eau froide et des visages souriants.

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